GIGA Focus International Edition English ,

Rising Sino-Vietnamese Tensions in the South China Sea

GIGA Focus | International Edition English | Nummer 08 |

In May 2014 China started to drill for oil near the Paracel Islands, an area claimed by both Vietnam and China as territorial waters, which led to considerable diplomatic tensions and violent actions against Chinese enterprises in Vietnam.

Analysis China’s recent activity reveals an increasing assertiveness, which has raised concerns about possible military actions in the South China Sea. One could argue that China’s latest undertaking is proof of its increasingly threatening behavior, thereby confirming the "China threat" thesis. However, when analyzing the context of the South China Sea disputes in recent years, the aforementioned events are consistent with an increasingly assertive behavior demonstrated by several claimant states. China’s conduct in the South China Sea is determined by local conflict dynamics and should therefore not dictate Chinese foreign policy in other areas.

  • At first glance, China’s behavior could be interpreted as symptomatic of a Country that is attempting to change the world order. This could provide the United States and Japan, who are increasingly distrustful of China, with justification for further containing China and embarking on a more confrontational course with the Chinese government.

  • Politics in the South China Sea, where the territorial claims of several states overlap, are marked by a high degree of legal ambiguity, symbolic actions and Nationalist resentment. Any provocative action should be interpreted within this conflict context.

  • Although China’s behavior in the South China Sea has indeed become increasingly assertive, so has that of several other claimant states – among them the Philippines and Vietnam. Therefore, China’s drilling activities should not be taken as evidence of a growing boldness in other policy areas but rather as part of China’s strategy in the South China Sea.

  • The perception of an increasingly assertive China does not stand up to an examination of its actual behavior in international politics. However, acting according to this perception in the longer run could create mistrust and frustration on the Chinese side and turn out to be a self-fulfilling prophecy.

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Vorgeschlagene Zitierweise

Dicke, Vera, und Heike Holbig (2014), Rising Sino-Vietnamese Tensions in the South China Sea, GIGA Focus International Edition English, 08, Oktober, urn:nbn:de:0168-ssoar-405527


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Das German Institute for Global and Area Studies (GIGA) – Leibniz-Institut für Globale und Regionale Studien in Hamburg gibt Focus-Reihen zu Afrika, Asien, Lateinamerika, Nahost und zu globalen Fragen heraus. Der GIGA Focus wird vom GIGA redaktionell gestaltet. Die vertretenen Auffassungen stellen die der Autorinnen und Autoren und nicht unbedingt die des Instituts dar. Die Verfassenden sind für den Inhalt ihrer Beiträge verantwortlich. Irrtümer und Auslassungen bleiben vorbehalten. Das GIGA und die Autorinnen und Autoren haften nicht für Richtigkeit und Vollständigkeit oder für Konsequenzen, die sich aus der Nutzung der bereitgestellten Informationen ergeben.

Gesamtredaktion GIGA Focus: Prof. Dr. Sabine Kurtenbach

Prof. Dr. Heike Holbig

Senior Research Fellow
Redaktion GIGA Focus Asien

Prof. Dr. Heike Holbig ist Senior Research Fellow am GIGA Institut für Asien-Studien und Professorin für Politikwissenschaft mit dem Schwerpunkt Area Studies China/Ostasien an der Goethe-Universität Frankfurt am Main. Als Mitglied des GIGA Forschungsschwerpunkts 1 „Politische Verantwortlichkeit und Partizipation“ befasst sie sich mit dem ideologischen und organisatorischen Wandel des chinesischen Parteiregimes. Im Rahmen des GIGA Forschungsschwerpunkts 4 „Macht und Ideen“ forscht sie zur Rolle Chinas in multilateralen Organisationen.

Aktuelle Publikationen der AutorInnen

Heike Holbig

Xi Jinping and the Art of Chrono-Ideological Engineering

in: Barbara Mittler / Natascha Gentz (eds.), China and the World - the World and China: Transcultural Perspectives on Modern China, Volume 3, Gossenberg: Ostasien Verlag, 2019, 183-200

Cornelia Storz / Heike Holbig

Theories on Institutional Change: An Application to the Dynamics of “Protecting the Weak”

in: Iwo Amelung / Moritz Bälz / Heike Holbig / Matthias Schumann / Cornelia Storz (eds.), Protecting the Weak in East Asia: Framing, Mobilisation, and Institutionalisation, Abingdon / New York: Routledge, 2018, 112-137

Heike Holbig

Whose New Normal? Framing the Economic Slowdown Under Xi Jinping

Journal of Chinese Political Science, 23, 2018, 3, 341–363